El papel xuan, una de las joyas de la cultura china

La invención del papel ha sido uno de los aportes más notables del pueblo chino a la humanidad. A principios de la dinastía Han del Este, hace 2.000 años, en China ya se utilizaba la morera, el cáñamo y la fibra de lino para confeccionar papel.


La invención del papel ha sido uno de los aportes más notables del pueblo chino a la humanidad. A principios de la dinastía Han del Este, hace 2.000 años, en China ya se utilizaba la morera, el cáñamo y la fibra de lino para confeccionar papel.

En agosto de 1957 se descubrió el papel más antiguo del mundo en una antigua tumba a las afueras de Xi’an de la dinastía Han Occidental. Se trata del llamado ‘antiguo papel de Baqiao’, nombre escogido por la localidad donde se encontró.

El papel se inventó bajo la supervisión de Cai Lun, durante el citado periodo Han del Este, según escribió el historiador Fan Ye de la dinastía Jin (265-420)  en ‘Historia de los Han del Este: Biografía de Cai Lun’.

Sin embargo el método de producción de este papel, el Baqiao, no se menciona en el escrito y ha permanecido como un misterio además de que el papel que se encontró en 1957, el Baqiao, es 200 años anterior a Cai Lun. Por la cual cosa se concluye que ya existía el papel en China mucho antes de que Cai naciera aunque fue él quien mejoró los procesos, bajando su costo, para hacer del papel un producto popular, antes solo al alcance de las élites, poniendo fin a la escritura en tablillas de bambú y arrinconando a la escritura sobre seda.

Posteriormente a Cai Lun se fue mejorando su proceso a través del tiempo hasta llegar al papel xuan, o de Xuancheng, originario del distrito de Jing en la provincia de Anhui.

El descubrimiento del proceso de fabricación del papel Baqiao, antecedente del xuan

No fue fácil descubrir el proceso de fabricación del primer papel de la historia de la humanidad, el Baqiao, tal y como explica Pan Jixing, investigador que des del 1965 ha restaurado el proceso de fabricación de papel más antiguo del mundo con una mera muestra del papel anteriormente citado en el pueblo de Zhifang de la provincia de Shaanxi, un lugar en el que hace 50 años casi cada familia tenía su propia fábrica artesanal de papel y que su nombre se traduce textualmente por ‘fábrica de papel’. Hoy en día ha perdido esa condición.

En un principio se creía que el proceso, por su antigüedad, tenía que ser sencillo pero intentando reproducirlo con las técnicas de la época, moliendo las fibras artesanalmente y utilizando cortinillas de bambú para filtrar el agua, se falló repetidamente en la consecución de la calidad de este papel.

Pan llegó a la conclusión de que en realidad el proceso era más complicado y, viendo al microscopio la muestra antigua de papel y las del investigador, descubrió que en las antiguas no había pectina –dificulta el refinamiento de las fibras- o lignito -reduce la fuerza y la vida del papel además de oxidarse fácilmente y crear pigmento, dejando un pobre color del papel-, componentes que provocan la degeneración del papel, por la cual cosa se descubrió que ya en aquella época se sabía que se tenía que sumergir la fibra vegetal en aguas alcalinas para eliminar estos componentes.

Una vez que se pudo reproducir el papel Baqiao la pregunta que queda es… ¿Cómo supieron hace dos mil años que se tenía que eliminar estos elementos microscópicos con una solución alcalina para obtener papel de calidad?  

Hay un proceso todavía más antiguo en China que la producción de papel y es la producción de seda, con más de 4.000 años de historia. En uno de los procesos de la fabricación ancestral de la seda, se hirvien los capullos para eliminar la sericina, siendo ésta la única manera de crear seda relativamente pura a partir de fibra de seda.

Esta antigua técnica pudo ser la inspiración que llevó a aquellos antiguos fabricantes de papel a crear soluciones alcalinas caseras que se podía formar básicamente de agua con cenizas vegetales.

El xuan, un papel difícilmente falsificable

A finales de la dinastía Song, Chao Dasan llegó a Xuancheng y empezó a fabricar papel. Los actuales productores de papel son descendientes suyos y continúan fabricando el reputado papel xuan en una zona conocida por el sándalo y las aguas cristalinas. Condicionantes geográficos que impiden la falsificación del mismo.

El papel xuan, de un olor fresco y distintivo, ha sido determinante en el desarrollo de la pintura y la caligrafía chinas y se ha convertido en una parte sustancial de la cultura china además de junto al pincel, la tinta y el tintero, uno de los ‘Cuatro tesoros del estudio’. Es un material fino, flexible, blanco, nunca se pone amarillo y resistente a insectos y hongos. Ideal para documentos oficiales.

Patrimonio inmaterial de la humanidad por la UNESCO

En el año 2009 la UNESCO inscribió el papel xuan dentro de la lista representativa del patrimonio inmaterial de la humanidad. El papel xuan tiene reputación de ser suave, resistente y capaz de absorber el agua, humedecer la tinta y poder ser doblado en múltiples ocasiones sin sufrir desgarros.

El procedimiento de fabricación tradicional, transmitido oralmente de generación en generación, todavía se utiliza hoy en día. Es exclusivamente manual, dura más de dos años y comprende más de 100 procesos entre los que se encuentran el remojo, el lavado, la fermentación, el blanqueo, la obtención de pulpa, el secado al sol y el corte del papel.

La fabricación del llamado ‘papel rey’ o ‘papel ancestral’ es de importancia capital en el distrito rural de Jingxian. El proceso de fabricación se enseña en las escuelas locales y emplea a una de cada nueve personas en la región con 20 fábricas artesanales dedicadas a la obtención de papel xuan utilizando técnicas ancestrales. Una maestría en todo el proceso de creación de papel xuan requiere largos años de aprendizaje. 

Proceso de fabricación

Las materias primas necesarias para la confección de papel xuan son la corteza de sándalo (wingceltis/Pteroceltis tatarinowii) y la paja de arroz. La paja primero se seca en las colinas durante medio año y  luego se sumerge en agua y después en cal. Se sigue con una fermentación empacada, cocción al vapor, secado y blanqueado al sol. A continuación se procede a lavarlo, clasificarlo y cortar y preparar la pulpa.

La corteza de sándalo ofrece una fibra de tamaño homogéneo que además es fina y resistente. Esto explica porqué el papel xuan, que se obtiene por filtración de la pulpa con las aguas locales cristalinas, es flexible e inmaculadamente blanco.

Una vez obtenida la lámina de papel, se seca una a una pegándolas en paredes calentadas con aguas termales. Cuando el papel se seca, suele desprenderse con facilidad y por su propio peso.

Secando el papel xuan en paredes calientes

Obreros secando papel xuan en una fábrica artesanal


Se pueden obtener tres categorías: corteza limpia de sándalo –ideal para la pintura-, corteza cruda y paja de arroz –ideal para la caligrafía-.

Un papel xuan diferente según el estilo de pintura

Los artistas que practican en sus obras el estilo libre Xueyi o ejecutan una caligrafía más suelta utilizan el Sheng Xuan Xuan. Es un tipo de papel sin procesar en el que la tinta fluye muy libremente por qué al ser muy denso es muy absorbente y puede dar lugar a una obra más expresiva. No obstante, también es mucho más difícil de controlar el resultado y se requiere cierta maestría para obtener los resultados deseados a no ser que no se desee un resultado preciso.

El papel Shu Xuan, con una superficie muy lisa, mucha fibra natural visible y al que se le ha añadido aluminio de potasio, es más adecuado para un estilo más laborioso como el Gong Bi, mucho más detallista que el Xueyi, el control es mucho más preciso. Se dice que el papel xuan dura 1.000 años –repele a las polillas- y la tinta, una vez seca, es imposible de eliminar.

El papel Ban Shu Xuan tiene unas características intermedias entre el Sheng Xuan y el Shu Xuan.

Hay otros tipos de papel como el Dan –delgado, de una sola capa y translúcido, es desigual en su espesor-, jia, luowen, coral, de piel de tigre y jade –hecho de bambú, ideal para impresión con tipos-, todos diferentes y, además, también se vende con salpicaduras impresas que lo hacen parecer de mármol o dorado.

El papel mian, más barato, pero sin ninguna relación con el xuan

Hay otro tipo de papel muy popular aunque poco tiene que ver con el papel xuan. Se trata del papel mian, también llamado de arroz o de algodón aunque no está hecho de ninguna de estas fibras si no de una amalgama de fibras vegetales.

El papel mian es de más baja calidad que el papel xuan pero también más barato. Se fabrica de forma industrial y los artistas y calígrafos lo utilizan para practicar.

El papel más barato de todos es el mao bian, se distingue por qué tiene un lado liso con rejilla para practicar caligrafía y se vende en pequeños cuadernos, es tan fino que se tiene que utilizar papel secante debajo de él. Sólo un experto artista o calígrafo sería capaz de aprovechar la parte rugosa del papel mao bian.

-----------------

Comentarios, dudas, cuestiones, puntualizaciones, errores, recomendaciones...